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Investigadores daneses investigan el uso de indicán para tintar denim


23/05/2024

El indicán puede sustituir a los agentes de tintura usados tradicionalmente y es el precursor del tinte índigo natural.

Un equipo de investigadores del Novo Nordisk Foundation Center for Biosustainability (DTU Biosustain) de la Universidad Técnica de Dinamarca ha desarrollado un nuevo método de teñido del denim que abandona el uso de un agente reductor. En su lugar, utiliza una enzima llamada indicán, precursora natural del índigo, que da un color azul a las hojas de las plantas de índigo cuando se mezclan.

Indicán, tintado índigo, Novo Nordisk
Este nuevo tinte sostenible con indicán cambiaría los procesos en la industria del denim, reduciendo el consumo de agua y productos sintéticos. (Imagen de archivo)

Esta enzima podría reemplazar las más de 84.000 toneladas de hidrosulfito de sodio utilizadas como agente reductor para fabricar las aproximadamente 50.000 toneladas de tinte índigo sintético consumidas por el sector mundial del denim.

Tradicionalmente, el añil se obtiene de más de 140 especies de plantas pertenecientes a 5 familias taxonómicas. La savia de todas ellas posee un componente común, el indicán. Este es la base química del tinte, cuando no se recurre a la química sintética.

Como se describe en un estudio publicado por Nature Communications, esta tecnología podría facilitar la producción y aplicación a gran escala de indicán sin la necesidad de productos químicos tóxicos.

«El indicán es un compuesto natural elaborado por plantas productoras de índigo. Puede convertirse en índigo mediante un tratamiento enzimático«, ha explicado Ditte Hededam Welner, bióloga del Centro de Biosostenibilidad de la Fundación Novo Nordisk e investigadora principal de este nuevo estudio.

Welner y su equipo descubrieron que su enzima diseñada es extremadamente estable. Esto significa que puede resistir el proceso de fabricación industrial mejor que los métodos anteriores que empleaban el reductor. «Descubrimos que podíamos sintetizar indicán en alta concentración, lo cual es crucial para la viabilidad económica del método», señaló Welner.

Por ahora, no existe una producción global de indicán

Sin embargo, hay un problema: la falta de una fuente importante de indicán. Efectivamente, el indicán no se produce a escala global. De momento, nadie ha intentado solucionarlo. Indicán es incoloro, lo que significa que el compuesto debe convertirse en índigo después de aplicarse a un material. El equipo de Welner lo consiguió dejándolo a la luz del sol durante unas horas.

«Se nos ocurrió la idea de que la luz puede dividir el indicán en indoxilo, y demostramos que efectivamente es así. La luz solar natural, una bombilla doméstica y los LED de bajo consumo funcionan para producir el color azul del indicán», aclaró Welner. «Nuestro nuevo método produce exactamente los mismos tonos que el índigo tradicional, por lo que es posible reemplazarlo«.

Welner y su equipo de investigación no son los únicos interesados en sustituir el índigo. En octubre pasado, AGI Denim firmó un acuerdo con la startup de tintes índigo Huue, que utiliza procesos microbianos para crear índigo de base biológica.

La empresa francesa de biotecnología Pili también se dedica a fabricar índigo de base biológica de alto rendimiento. En comparación con los tintes químicos, Pili afirma que sus microorganismos producen la misma cantidad de tinte sin gasolina ni productos químicos. Solo necesitan una quinta parte de la cantidad de agua habitual mientras crecen a temperatura ambiente.

Para más información: https://www.biosustain.dtu.dk/

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23.05.2024