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Científicos del KIST usan bacterias para producir pigmentos índigo


El equipo del KIST ha modificado metabólicamente una bacteria que produce un pigmento azul, que han probado ya con éxito en tejidos blancos de algodón

25.06.2021.- Un grupo de científicos del KIST (Korea Advanced Institute of Science & Technology, la principal universidad científica del país) ha descubierto un nuevo sistema para producir pigmentos índigo naturales por medio de bacterias.

De acuerdo con un estudio publicado en el ACS Sustainable Chemistry & Engineering Journal, este grupo ha logrado modificar metabólicamente la corynebacterium glutamicum, un tipo de bacteria que produce indigoidina, un pigmento azul natural que es más sostenible que el índigo convencional. Después de probarlo en tejidos blancos de algodón, determinaron que tiene capacidad para sustituir a los pigmentos indigo, aunque todavía deben probar la viabilidad industrial y económica de su desarrollo.

El hallazgo puede suponer una victoria para el sector del denim, que busca contiuamente métodos de tintura más sostenibles. El índigo se había extraido durante siglos de la planta del mismo nombre. El pigmento actual, sin embargo, es una síntesis química no soluble en agua. Para disolverla debe someterse a una reduccción química que usa hidrosulfito de sodio, una sal corrosiva que acaba depositada en las corrientes acuáticas del planeta. Esto resulta alarmante porque -según datos de DyStar- el mundo consume anualmente 70.000 toneladas métricas de índigo.

KIST, tintura del denim
Foto del KIST que muestra su trabajo con pigmentos índigo

Otras empresas han buscado el milagro del índigo

Bastantes empresas han buscado ya soluciones para este problema. La misma DyStar ofrece la tecnología Cadira Denim, que sustituye el hidrosulfito con Sera Con C-RDA, un agente reductor orgánico. Además, después lo combina con la solución DyStar Indigo Vat 40% para crear lo que denomina el índigo más limpio del mundo. Esta solución ha sido certificada por Bluesign, Cradle to Cradle, GOTS (Global Organic Textile Standard), Öko-Tex y ToxFMD.

La suiza Archroma, creadora del Denisol Indigo Pure Indigo 30, and Sedo Manufacturing, desarrolladora del Smart Indigo, se inclinan por solucionar el problema con un polvo índigo que mitiga su daño al medio ambiente.

La start-up Huue (antes, denominada Tinctorium) también evita el proceso reductoe con un indigo sintetizado biológicamente. En lugar de utilizar subproductos del petróleo, usa microbios que imitan la forma en que las hojas del índigo se vuelven azules cuando son machacadas mecánicamente. Esta idea llamó la atención de Adriano Goldschmied -uno de los gurús del sector del denim-, que después se integró en esa empresa para desarrollar productos denim que utilizasen su solución biológica.

Tampoco es realmente nueva la idea de crear pigmento índigo a partir de bacterias. En 2020, el grupo holandés Living Colour, que investiga alternativas ecológicas a los pigmentos artificiales, desarrolló un método de tintura textil a base de bacterias, a las que proporcionaba un nutriente que les ayudaba a producir pigmentos que después se podían usar para tintar textiles. El sistema evita el uso de químicos peligrosos y consume menos agua y energía que los sistemas tradicionales. La misma empresa ha estudiado también el uso de ondas sonoras sobre las bacterias para que puedan crear textiles estampados.

+ Info: https://www.kaist.ac.kr/en/html/kaist/01.html


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